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Le Media Center est un ordinateur personnel chargé de gérer et de diffuser le contenu numérique.

Cet ordinateur est généralement appelé HTPC par les Anglos Saxons pour Home Theatre Personnal Computer et PCHC pour PC Home Cinéma par les francophones.

On pourra aussi d'une manière générale le nommer PC de Salon.

  • Emplacement : un ordinateur dans mon salon ?

C'est là que le concept prend tout son sens. Le Media Center est placé généralement au

cœur du foyer, le salon. Exit le PC du bureau le Media Center est connecté directement au dispositif d'affichage (Télévision ou Projecteur) et s'intègre parfaitement comme un élément de design.

On pourra imaginer et trouver des Media Center dans toutes les pièces à vivre de la maison, la chambre à coucher ou la cuisine par exemple.

  • Format : Horizontal ou mini?

C'est le format préféré des Media Center car c'est celui s'adaptant au mieux à nos meubles Home-Cinema. Ainsi pour les Media Center de formats classiques la façade mesurera généralement de 42 à 48cm rappelant ainsi la taille d'un gros magnétoscope ou d'un ampli.

Si le format décrit ci-dessous est le plus répandu car le plus adapté à nos composants informatiques standards, d'autres Media Center de taille et de forme différentes sont également présents. On pourra citer le Media Center en format « Slim » ou Mince qui ont la particularité de ne faire que quelques centimètres d'épaisseur pour ressembler à une platine DVD. Egalement les Nano Media Center qui sont les plus compacts, de format carré et d'un encombrement très réduit. Ces derniers ont la particularité d'être conçus avec des composants d'ordinateurs portables.

Un Media Center peut également se retrouver sous la forme d'un Barebone proche d'un cube ou d'un PC serveur qui prendra place dans un local technique

  • Esthétique : il est beau mon Media Center non ?

C'est une évolution importante de l'informatique pour s'intégrer au cœur du foyer. Le Media Center, s'il fait partie des composants High Tech et multimédia du foyer, doit aussi être beau.

Qui voudrait de cette affreuse tour sous son nouvel écran LCD ? Sous peine de se voir rejeter par la maitresse de maison, les fabricants se sont intéressés a présenter l'objet sous son meilleur aspect.

L'élément Hi-fi étant déjà très présent et accepté dans nos maisons ces derniers se sont donc orientés tout naturellement vers cet univers. Ainsi la plupart des Media Center utilisent l'aluminium brossé et bénéficient de fonction d'affichage en façade, de touches et boutons multimédias rappelant l'univers de la Hi-fi et plus récemment du Home Cinéma

  • Spécifications : Est-il différent de mon ordinateur de bureau ?

Pour un certain nombre de points : Oui

On l'a vu le Media Center est plutôt esthétique et adapté au salon. Il bénéficie aussi de fonctions d'affichages avancées en façade soit sous la forme d'écran VFD et plus récemment LCD pour afficher des informations courantes soit via un écran tactile permettant de contrôler directement le système sans allumer l'écran principal.

En façade ou trouvera également sur certains modèles une mollette pour le volume par exemple, un lecteur de carte multi format ou des boutons permettant de lancer directement des applications essentielles.

A l'intérieur maintenant le Media Center sera quelque peu différent des ordinateurs traditionnels car il doit avant tout se faire oublier. Le silence de fonctionnement est en effet une des caractéristiques essentielles. Tous les composants sont généralement sélectionnés sur ce critère ainsi alimentations, ventirads et disques durs se font les plus discret. Des solutions totalement passives O db existent également et offrent le confort acoustique parfait.

Enfin et plus généralement que sur l'informatique traditionnelle un Media Center inclus un ou plusieurs tuners de télévision. Toutes les normes existent : hertzien, satellite, TNT ou câble, basse ou haute définition, chaines gratuites ou bouquet payants. Les tuners s'adaptent à tous les besoins.

  • Fonctions : A quoi ca sert ?

Le Media Center regroupe de nombreuse fonctions qui jusque là étaient séparées entre plusieurs appareils.

Il permet déjà un accès à l'informatique traditionnel, bureautique, mail, mais aussi à l'internet et aux messageries instantanées. Vous profitez ainsi de tout le contenu en ligne, film, musique, radio internet.

Le Media Center c'est aussi un outil pour stocker et diffuser les contenus multimédias.

Vous pourrez visualiser vos films, écouter vos musiques sur tous les supports existant CD, DVD et maintenant blu-ray sous tous les formats. Vous pourrez également profiter de vos contenus personnels, regarder vos photos sur grand écran et regarder vos films de vacances confortablement installé depuis votre canapé.

Avec la partie télévision, le Media Center vous permettra de visualiser facilement les programmes TV, d'enregistrer également vos programmes préférés pour les regarder tranquillement plus tard.

Convergence : Le Media Center est également une passerelle vers d'autres univers. Vous pourrez également piloter votre maison en utilisant des modules de domotique compatibles comme ceux utilisant le protocole par courant porteur X10.

L'utilisation pour de la Téléphonie sur IP ou de la vidéo surveillance par caméra IP sont également au programme du Media Center.

  • Utilisation Courantes : Comment ca marche ?

Le Media Center se présente généralement via une interface utilisateur simplifiée appelée « Front End » qui permet d'accéder facilement aux contenus multimédias. Celle-ci se présente sous la forme de menus défilants « Ma musique », « Ma télévision », « Mes photos » …. Simple et intuitive.

En sélectionnant à partir de ces menus on peut facilement accéder au contenu multimédia soit celui stocké sur le Media Center soit celui disponible via la télévision ou l'internet.

Dans tous les cas ces interfaces sont basées sur des systèmes d'exploitation comme ceux de Microsoft, Apple ou Linux ce qui permet de bénéficier également de tous les logiciels classiques offerts par ces derniers.

  • Le contrôle : Clavier et souris ?

C'est aussi l'un des éléments différenciant le Media Center. Celui-ci sera contrôlé par des périphériques pratiques, télécommandes, claviers sans fils intégrant un dispositif de pointage pour la souris, écran tactile en façade ou déporté.

  • Les avantages

Le Media Center réunit en un seul produit tous les besoins en multimédia de la famille.

Il fera place nette dans le salon en remplaçant avantageusement vos nombreux appareils, platine dvd, magnétoscope, décodeur TV, chaine hi-fi…

Il sera idéal pour vous simplifier l'utilisation de vos fichiers numériques par sa grande polyvalence et son accessibilité.

Esthétique il prendra place élégamment et se fera très discret

  • Les inconvénients

Pour les mélomanes il sera encore difficile de demander un rendu audio de la qualité d'une installation haute fidélité bien que des systèmes récents atténuent jour après jour cette différence.

Pour les joueurs, le Media Center ne sera pas aussi adapté au jeu qu'une console de jeux moderne. Les composants informatiques adaptés au jeu sont les cartes graphiques et les plus puissantes sont généralement encombrantes et bruyantes et rendent leur intégration plus difficile dans un Media Center.

  • En conclusion

Le Media Center est sans nul doute un produit destiné à envahir très rapidement vos salons. Le confort et les avantages d'utilisation offerts par ce dernier vous feront très probablement hésiter lors du renouvellement de votre ordinateur domestique.

En effet, à quoi bon s'encombrer d'un ordinateur de bureau à la maison alors que le Media Center peut répondre à ces fonctions dès lors que les écrans plats actuels offrent une résolution permettant un affichage de grande qualité ?